Viernes, 02 Marzo 2018

Innovación a través del reciclaje y la reutilización

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• Tecnología impulsada por INTECO transforma el scrap catódico de cobre a sulfato de cobre pentahidratado de alta pureza, permitiendo la reutilización y el aumento de producción.

Por: Andrea Ramos / Fotografías: Franco Miranda

3El cuidado del medio ambiente y las innovaciones para reciclar, constituyen un fenómeno que ha llegado a todos los rubros. Las nuevas empresas buscan innovar y reutilizar sus productos secundarios, aportando a una producción más sustentable y ambientalmente más limpia.
Así lo ha demostrado la empresa iquiqueña INTECO Chile Spa., quienes crearon un sistema basado en los principios de la economía circular, con el fin de reducir, reciclar y reutilizar subproductos mineros. Se trata de transformar el scrap catódico de cobre a sulfato de cobre pentahidratado.

Pero, ¿qué es el Scrap catódico de cobre? Alejandro Soto, Gerente Técnico de INTECO, explicó que se denomina así a toda la producción de cobre vía electro obtención que no cumple los estándares de calidad comercializables, en su gran mayoría, por defectos físicos en forma y tamaño (trozos de láminas y nódulos), como también contaminación externa con restos de cera, polvos y agentes químicos, entre otros. Este subproducto, que también es llamado por las compañías mineras como cobre de segunda, mantiene la misma propiedad, calidad química y pureza del cobre exportable grado A.

8“Esta tecnología que hemos desarrollado, consiste básicamente en reducir, reciclar y reutilizar las distintas clases de scrap catódico que se generan en el proceso de electro obtención de las compañías mineras. La forma de hacerlo es transformando el cobre metálico en sulfato de cobre pentahidratado, para ser usado como un aporte de cobre y enriquecimiento (mediante disolución), en forma directa de los electrolitos pobres de la nave de electro obtención. De esta manera, todo el scrap que hoy en día se comercializa como chatarra, puede volver al proceso de producción de cobre catódico, como sales de cobre de alta pureza, las cuales son transformadas nuevamente en cátodos comerciales exportables”, relató Alejandro Soto.

Entre las principales características que tiene esta innovación destaca la utilización de un reactor de disolución Flash y otros equipos de invención y fabricación propia, que permiten una rápida reacción de conversión de cobre metálico a cobre en solución. En cuanto al proceso, implica un aumento de un 50% en la producción de sulfato de cobre, con respecto a la obtenida en forma tradicional, con un ahorro de un tercio del volumen correspondiente a las unidades de cristalización de sulfato de cobre. Otra de sus principales características es que el proceso de producción –en vías de ser patentado- es de bajo costo y de fácil implementación.

EMPRESAS MINERAS Y EL SCRAP

Parte del trabajo de INTECO en esta innovación de reciclaje y reutilización de subproductos mineros ha requerido visitar diversas plantas, tanto en Tarapacá como en Antofagasta, con el fin de  observar el manejo, enfoque y tratamiento que las empresas mineras le están dando al scrap de cobre.

12Jaime Araneda, gerente general de INTECO, explicó que “según hemos podido observar en las distintas visitas, hemos podido corroborar que actualmente el scrap es vendido a distintas empresas del rubro de la chatarra, a una fracción de lo que realmente vale el cátodo de cobre en mercados internacionales.

El destino final, por lo general, es el mercado asiático, donde es procesado mediante fundición, con el impacto medioambiental que esto conlleva. Con nuestro proyecto le damos la oportunidad a las empresas mineras de volver a procesar esa cantidad de cobre para generar cátodos cien por ciento comercializables. Es decir, nos focalizamos a aportar a una minería segura, sustentable y ambientalmente más limpia”.

Con respecto a las ventajas comparativas que tiene este proceso y la forma en que se ha manejado hasta hoy el scrap, Jaime Araneda precisó que, desde un punto de vista comercial, las empresas mineras obtienen mejor rentabilidad al aumentar el nivel de producción de cátodos, en comparación con lo que obtienen comercializando el scrap como chatarra.

“En estos tiempos y ante una economía inestable, cualquier ahorro se hace relevante. Desde el punto de vista operacional, se genera una ventaja, ya que las empresas mineras dejan de concentrar recursos para tratar el subproducto y el cliente pasa de tener stock de cobre no comercializable en sus patios, a tener stock de sulfato como una fuente de cobre soluble, disponible para ingresarlo en cualquier momento al proceso.

Además, desde el punto de vista socio-ambiental, con nuestro proceso las empresas mineras eliminan un foco de contaminación asociado a la fundición de chatarra y su producción se vuelve únicamente de cátodos”, aseveró.

Este proyecto lleva en desarrollo tres años y, gracias a que la empresa mantiene un contrato de prestación de servicios, reparación y mantenimiento de componentes con BHP Cerro Colorado, han podido potenciar el área de Innovación, contando con buena disposición de la compañía para acoger ideas como esta.

11“En este caso puntual, nos proporcionaron una cantidad mínima de scrap y lo hemos transformado en sulfato. Y en estos días, de manera conjunta, estamos evaluando el modelo de negocio, para que sea conveniente para ambas partes. Además, hace poco sostuvimos una reunión en Minera Escondida, a quienes les despertó el interés de conocer esta tecnología. Como comentario adicional, BHP en Chile sería pionera en implementar este proceso y tecnología”, comentó el gerente general de INTECO.

Araneda cree que debieran hacerse los esfuerzos necesarios para que el scrap no se exporte, sino que entregue oportunidades a empresas como la suya, que tienen la capacidad de transformar los subproductos en nuevos. “El sulfato de cobre, es demandado en todo el mundo, ya que tiene ricas propiedades y muchas virtudes que aprovechan industrias, como las químico farmacéuticas y  agropecuarias, entre otras”, apuntó.

INTECO ha sido una empresa activa en el quehacer de la Asociación de Industriales de Iquique y el Tamarugal, lo que les ha permitido posicionarse frente a otras empresas del rubro, participando de los diversos programas encabezados por el gremio.

“Sin lugar a dudas, nos ha permitido nuestra posición como empresa innovadora dentro del rubro. Un buen ejemplo de ello es que precisamente ahora nos encontramos participando en el programa  de Desarrollo de Proveedores de Gestión de la Innovación, el cual nos permite avanzar hacia la certificación de la norma europea UNE 166.000, dedicada a los procesos de innovación. Esta serie es un conjunto de normas UNE dedicadas a apoyar la optimización de la gestión de la I+D+I (Investigación, Desarrollo e Innovación). Además, tener la oportunidad de que la comunidad, no sólo empresarial, sino de la región en general, nos pueda conocer, lo que es de gran apoyo”, expresó Luis Checura, gerente comercial.

Por último, Checura realizó una invitación a otras empresas a que se motiven y se atrevan a innovar. “Los invitamos al desafío de innovar, como herramienta esencial para maximizar el valor económico de cada una de sus empresas. No es fácil, hay que invertir recursos y a veces los procesos y respuestas son muy lentos, debido a que algunos tienen reticencia, muy poca disposición y apertura a los temas de innovación, pero la constancia y perseverancia trae sus frutos. Por eso, la invitación está hecha, para que se acerquen y se integren a la AII, ya que se les abrirán nuevas puertas y oportunidades para el crecimiento y desarrollo de sus propios negocios”.